鼠中“杰克”:为救落水同伴,甘愿放弃美食

中文里有“树倒猢狲散”的说法,而英文中也有个类似的俗语——“船沉老鼠跑”(rats abandon a sinking ship):当船开始沉没时,船上的老鼠们会先逃走。那么问题来了:它们在逃跑时,会向同伴伸出援手么?一项发表在期刊《动物认知》(Animal Cognition)上的最新研究显示,即使面对巧克力的诱惑,大鼠也会去救落水的同伴。此外,如果它们自己有过不愉快的落水经历,那么它们帮助同伴的几率还会提高。这一结果为啮齿类能够共情提供了新的证据。

来自芝加哥大学的神经生物学家佩吉·梅森(Peggy Mason)表示,以往研究显示,大鼠会帮助遭受痛苦的同伴。例如,在2011年的一项研究中,佩吉和同事发现如果一只大鼠被困在狭窄的塑料管里,未受困的同伴就会试图弄清如何打开弹簧锁并把它救出来。持怀疑态度的人则认为,大鼠救同伴是因为它们渴望同类的陪伴,而不是因为同伴遭受了痛苦。

梅森认为,这项由日本关西学院大学(Kwansei Gakuin University)进行的新研究打消了此前的疑虑。在利他行为实验中,研究团队制作了一个中间有透明隔板的实验箱。在箱子的一边,一只大鼠被强迫游泳。虽然这只倒霉的大鼠可以扒住箱子内表面,所以没有溺水的危险,但它还是需要踩水长达5分钟。它逃离折磨的唯一方法,就是靠呆在盒子另一边平台上的同伴推开隔板上的小圆门,让它爬到没水的地方。

实验中,大鼠需要在帮助同伴和巧克力之间做出选择,而大鼠们选择了前者。

实验中,大鼠需要在帮助同伴和巧克力之间做出选择,而大鼠们选择了前者。

在为期数天的实验期间,浑身干爽的大鼠会经常开门帮助湿透的同伴。梅森说,它们在水池没水的情况下不会开门,证明大鼠帮助同伴是因为同伴的痛苦,而并非是想要陪伴。她还表示,与从未下过水的大鼠相比,有过强迫游泳经历的大鼠会更快学会如何救出同伴,说明它们的行为是出于共情。“大鼠不仅能意识到这种痛苦,甚至还会因为自己也曾身处同样的境地,而更有可能做出行动。”

接下来,研究团队让大鼠接受了终极测验——用巧克力作诱惑,来挑战它们的利他性。在这个实验中,在干燥平台上的大鼠要在两扇门中选择一个,其中一扇门可以让同伴逃离水池,而另一扇则通往一块美味的巧克力。在50%到80%的情况下,大鼠会选择帮助同伴,说明大鼠帮助同伴的意愿至少和它们对食物的渴望一样强烈。

梅森表示,人类和大鼠在许多方面都有差异,但这一研究却进一步表明,无论我们的文化或是成长经历如何,帮助行为是有演化基础的。她说:“人们帮助他人不只是因为家长教我们这样做。从一定程度上来说,这是我们的本能。”

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