NIH新发现一例天花病毒样品

自从1980年5月8日世界卫生组织正式宣布“地球上的人类已免于天花疾病”以来,官方报道一直表示,只有位于美国佐治亚州亚特兰大市的疾病控制与预防中心(Centers for Disease Control,CDC)和位于俄罗斯新西伯利亚的国家病毒学与微生物学研究中心(State Research Center of Virology and Biotechnology in Siberia,VECTOR)还保存有天花病毒样品。但就在今年7月8日, CDC宣布,在位于马里兰州贝赛斯达市的国家卫生研究院(National Institutes of Health,NIH)的冰箱里的一个样品盒中,又发现了保存有致命天花病毒的样品瓶。

天花病毒电镜照片

天花病毒电镜照片。

这个冰箱属于美国食品药品监督管理局(US Food and Drug Administration, FDA)。 FDA从1972年开始在贝赛斯达市开展研究工作。今年7月1日,在实验室搬迁清点库存时,FDA的研究员们发现了贴有“天花病毒”标签的样品瓶。NIH的安全官员判定这些病毒并未发生泄漏,而且对于发现它的研究员不会造成威胁。随后这些病毒样品被隔离在了安全实验室内。

NIH和FDA随后将这个发现汇报给了CDC和世界卫生组织。7月7日的时候,CDC的工作人员将这些装有天花病毒的样品瓶寄往了亚特兰大。那里的研究员们对样品进行检测后确认,样品中含有天花病毒DNA。研究人员现正在对病毒进行活体细胞培养,以判断病毒是否具有致病性,预计可在两周后得到结果。NIH认为装有天花病毒样品瓶的样品盒应该是在1950年左右被存放在那里的。但是病毒在粉末状态下是非常稳定的,所以这些天花病毒可能依然具有感染性。

其实一直以来,很多专家都认为,在世界范围内这种病毒还大量存在,无论是被保存在秘密的私人实验室里还是人体组织中(例如注射牛痘疫苗后形成的结痂)。在20世纪90年代时,东欧的一个实验室也曾发现了残留的天花病毒,以及近期在位于瑞士伯尔尼的血清和疫苗研究所(Serum and Vaccine Institute)。美国国家过敏和传染病研究所(National Institute for Allergy and Infectious Disease)的病毒学家彼得·杰林(Peter Jahrling)表示:“病毒学家就是什么都舍不得扔掉。”杰林表示,他是在白宫的官员们已经开始讨论如何向WHO汇报时,才得知了NIH的这次发现。他说在过去,对于这些发现的通常做法只是用高压灭菌锅杀死病毒。

CDC的天花研究领导者、病毒学家英格·达蒙(Inger Damon)说:“这次事件印证了民间一直流传的关于存在尚未记录在案的天花病毒的传言。”不过达蒙认为这次事件并不寻常,因为官方储存天花病毒的方式是液氮冷冻,而这次发现的天花病毒是储存在冰箱中的。

NIH表示他们将尽快对其所有实验室进行一次彻底排查。但是这项举措或许并不能有效地找出其他被遗忘的病毒。杰林认为,如果存在被遗忘的病毒,那么那些不属于任何组织的科学家们早在几十年前就会把这些病毒样品转移到隐蔽的地方了。杰林认为:“即使把实验室翻个底朝天,也找不到这些病毒样品了。”

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