“比手划脚”的黑猩猩

最近,科学家们破译了黑猩猩和倭黑猩猩的肢体语言,为我们了解它们之间的交流提供了一个可以参考的“词汇表”。研究结果甚至可为追溯人类语言的起源提供一些参考。相关研究论文于7月3日发表在《当代生物学》(Current Biology)期刊上。

来自苏格兰圣安德鲁斯大学的灵长类动物学家、黑猩猩研究论文的共同作者理查德·拜恩(Richard Byrne)表示:“我们的研究结果展示了一个非常丰富的信息系统,这是在大自然中观察到与人类语言最接近的体系。另一位来自该大学的灵长类动物学家、论文合著者凯瑟琳·霍贝特(Catherine Hobaiter),曾在肯尼亚西部的布东戈森林保护区(Budongo Forest Reserve)内对一群黑猩猩进行了长达一年半时间的跟踪观察。她十分仔细地记录下了3400例黑猩猩交流行为。在这些交流中使用的手势超过4500个,包括交流发起者的动作以及周围黑猩猩的回应。

随后,研究者们对这些观察结果进行了数据分析,将它们浓缩成了36个确定的手势和15个明确的意思(有时多个手势对应同一意思;但也可能这些手势中还包含一些我们不了解的细微差别)。例如,跺双脚代表想要玩耍;伸手的意思是“我想要那个东西”;空手的拥抱动作则是表达想要进行肢体接触。后两种手势可以在下面的视频中看到:一个叫拉菲亚(Rafia)的年轻雌性黑猩猩伸出手想要一个用来喝水的树叶,却遭到了它姐姐和另一个成年雌性黑猩猩的拒绝。拉菲亚大发脾气,毫不理会母亲向它发出的拥抱请求。(译注:真是一场好戏啊!不过我没看出来……)

人类的语言根据语境可以表达不同的意思,不过黑猩猩和倭黑猩猩们的肢体语言就没有那么灵活的含义了。而且,它们的肢体语言也没有语法来规范词序或是句子结构。不过这个交流体系却非常丰富。同时,它也为人类语言的起源提供了证据——人类的语言并不是在过去的几百万年时间里凭空出现的,而是起源于我们灵长类祖先已有的认知能力和使用手势的倾向。

在关于倭黑猩猩肢体语言的研究中,来自瑞士纽沙泰尔大学的灵长类动物学家艾米丽·甄迪(Emilie Genty)和克劳斯·祖巴布勒(Klaus Zuberbühler)把注意力放在了倭黑猩猩的一个动作上:把手伸向同伴,然后再挥向自己,最后手腕一转,翻转手掌,使掌心朝上。

倭黑猩猩以要啪啪啪不要战争出名,时不时就要啪啪啪一下。所以不出所料,这个手势的意思就是邀请对方到更隐蔽的地方去做爱做的事。不过,甄迪和祖巴布勒指出,这个动作的特别之处在于,它具有所谓的语义内容(semantic content),即手势中的每个动作都传达了特定的含义:向内挥手的动作指出手势的客体,而翻手掌则代表通往隐秘地点的小路。通常在这个手势之后,倭黑猩猩会将身体转向它所指小路的方向,然后回过头看自己发出的求爱信号是否被接受了。

交配中的倭黑猩猩

交配中的倭黑猩猩。

甄迪说:“人类语言的一个重要部分就是信息的丰富性,但这一点在此前猿类的研究中都没有观察到。目前为止,关于猿类手势和发声的语义内容的证据较少,但这并不代表这些内容不存在。甄迪希望在倭黑猩猩中找到更多这样的例子,而拜恩和霍贝特也期待在黑猩猩中有新的发现。霍贝特还想知道,黑猩猩的手势是不是也有“方言”,正如不同的黑猩猩社群会用不同的方式使用工具, 。她说:“最终,我们有可能会将所有手势、表情和声音信息结合起来,总结出一个更全面的‘黑猩猩词典’。”

不过,研究者们现在使用的研究方法有一定局限性,这种方法只能识别出能引发进一步行为的手势。而对于用来表达更微妙意思的动作,例如,两只黑猩猩谈论天气或是回忆往昔,目前还都无法被解释。不过话说回来,这些对话是否存在都还是个问题呢。

霍贝特说:“我总是感觉有些意思是我们没有捕捉到的。有时候我会观察到一只黑猩猩向它的同伴打手势,之后脸上露出满足的表情,但看起来什么也没发生(译注:黑猩猩也会笑而不语了)。我真的很想知道它们到底说了什么!”

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