黄蜂:用蚂蚁尸体铸就守卫巢穴的堡垒

科学家们新发现一种黄蜂,在筑巢时会用蚂蚁的尸体做为填料。这是科学家首次在动物界观察到这种行为。受到在寺庙或墓地里发现的藏骨堂的启发,这种黄蜂被命名为 “骨室黄蜂(bone-house wasp)”(Deuteragenia ossarium)。来自德国弗莱堡大学(University of Freiburg)的研究者迈克尔·斯达博(Michael Staab)说;“这是一项非常出乎意料的发现。”研究论文于7月2日发表在《公共图书馆·综合》(PLOS ONE)上

一只成年雌性骨室黄蜂

“尸骨长城”
斯达博一直在中国东部致力于研究当地黄蜂的筑巢行为。他和同事们在位于浙江开化县境内的古田山国家级自然保护区里开展了相关研究。该保护区地处长江流域的亚热带常绿林带。研究者们在保护区内设置了可供科学研究的产卵箱。

黄蜂会在植物或木头上筑巢,或是利用已有的孔穴藏身。通常,黄蜂的巢会包含若干个抚幼室(brood cell),相当于蜜蜂蜂巢里单个的六边形蜂室。这些小室被小块的植物、树脂或土壤混合而成的隔墙分开。而现在,科学家们竟然还在这些混合物里找到了昆虫的尸体。

气味屏障
斯达博表示他开始时对这一发现很不解,直到他分析了这种“尸骨墙”在蜂巢中的位置——死去的蚂蚁总是在靠近洞穴出口的小室中被发现,而这个小室正是雌蜂在产卵后为了封闭巢穴所建的。

斯达博和他的团队推测,黄蜂使用蚂蚁尸体作为筑巢材料是为了利用蚂蚁的气味。因为即使是死蚂蚁,它们身上的气味也足矣让整个蜂巢带上蚂蚁味。这种味道对捕食者来说是一种警告。因为对捕食者来说,这些气味意味着附近有大量誓死守护家园的蚂蚁。蜂巢内最常见的“建筑材料”蚂蚁是敏捷扁头猛蚁(Pachycondyla astuta),这种蚂蚁在自然保护区内数量巨大且攻击性强。由于抚幼室是蛛蜂幼虫生活的地方,这种策略可以帮助提高幼虫的存活率。

斯达博称,他和同事们从未直接观察到蛛蜂搭建“尸骨长城”的过程,也没有看到黄蜂杀掉蚂蚁并将它们变成“长城砖”。不过他又提到:“由于在蜂巢里发现的蚂蚁都保存完好,我们推测黄蜂应该是主动捕杀蚂蚁而不是从蚁穴附近收集残骸的。”

其它种类的黄蜂,尤其是寄生型的黄蜂,也会采取类似这种的可怕方法来保护后代。例如,瓢虫茧蜂(Dinocampus coccinellae)会强占瓢虫的身体,将其变成保护自己幼虫的坚实“堡垒”。还有一些动物,甚至是蛇,都利用过可怜的蚂蚁。2009年在《昆虫社会学》(Insectes Sociaux)期刊中发表的一篇研究论文中就提到,大头蛇属的一种蛇(Leptodeira annulata)会将卵产在切叶蚁充满真菌的蚁穴中,以保护自己还未出世的后代的安全。

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