冥王星之后,下一个轮到谁?

美国航空航天局(NASA)已经指派哈勃空间望远镜扫视太阳系的外边缘,以便为“新视野号”(New Horizons)探测器寻找第二个探测目标。“新视野号”预定将于2015年历史性地首次飞掠冥王星。

冥王星

自2006年“新视野号”探测器发射以来,地面望远镜一直在为它寻找飞掠冥王星之后的其他探测目标,但至今仍一无所获。现在,著名的哈勃空间望远镜将接过这一重任,尝试再次寻找。

“新视野号”探测器的形状和大小都与一架大钢琴相当,正飞向冥王星。掠过冥王星之后,它会继续飞向外太阳系,深入所谓的“柯伊伯带”(Kuiper Belt)。这是海王星轨道以外环绕太阳的一个甜甜圈般的区域,里面潜藏着无数冰冷的小天体。

“新视野号”预计将在2015年7月14日飞临冥王星,探访这颗曾经的行星,以及它的大卫星查戎(Charon)和另外至少4颗小卫星。这是有史以来人类飞行器对冥王星的首次造访,科学家将获得前所未有的近距离实拍画面,取得太阳系这片从未被探索过的疆域的空间环境最新数据。

问题在于,接下来“新视野号”何去何从,还没有确定。

科学家最初提出耗资7.28亿美元的“新视野号”任务的时候,他们的一部分卖点就在于,这艘探测器有能力飞到冥王星以外,侦察太阳系中从此前未有人造航天器造访过的区域。

“新视野号”拥有足够多的推进剂,在飞掠冥王星后稍稍改变自己的航向,去靠近柯伊伯带里的其他天体。科学家现在认为,冥王星本身就是柯伊伯带天体的一员。除此之外,矮行星阋神星(Eris)、鸟神星(Makemake),以及过去几年在距离太阳几十亿千米以外发现的其他小天体,也都属于柯伊伯带。

但是,直到目前,“新视野号”任务的规划者仍未找到任何距离探测器飞行线路足够近的合适天体。于是,终于轮到哈勃空间望远镜出手了。NASA匀出了哈勃空间望远镜非常宝贵的观测时间,去寻找可供“新视野野”号在明年飞掠冥王星之后能够近距离探访的潜在目标。

上周末,哈勃开始扫视人马座中的一小块天区,寻找会在背景恒星间移动的柯伊伯带天体。天文学家能够探测到柯伊伯带天体相对于背景恒星及星系的位移,原因在于这些冰冷的小天体离地球要比其他恒星近得多。

现在还没有人知道哈勃会不会为“新视野号”找到下一个观测目标,不过NASA在一份新闻稿中表示,“如果试验观测能够找到至少两颗特定亮度的柯伊伯带天体,在统计上这就会证明,哈勃有机会找到适合‘新视野号’造访的柯伊伯带天体”。

美国西南研究院的“新视野号”任务首席科学艾伦·斯特恩(Alan Stern)说,如果哈勃空间望远镜真的找到了目标,“新视野号”团队将交出一份提案给NASA,为继续操作这艘探测器探访另一颗柯伊伯带天体争取经费。下一次造访有可能发生在2016到2021年间,最有可能的时段是2018年到2020年。

“新视野号”6月15日刚从休眠中醒来,将对探测器的主系统和备份系统,以及它携带的7台科学仪器进行为期12周的检测。同时,探测器还将进行一次导航修正,帮助地面控制人员引导它飞向冥王星。

接下来,“新视野号”将再度进入休眠状态,直到12月最后一次醒来,为明年与冥王星的相遇做最后的准备。

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