蝙蝠擅长传播疾病

在全世界范围内,蝙蝠所能传播的感染其他动物和人类的疾病种类异常地广泛。是什么让这些小小的哺乳动物成为如此高效的病毒温床?据一项新的研究,在飞行期间,蝙蝠的免疫系统会经历新陈代谢水平的飞跃。

蝙蝠有一份惊人的可怕病毒清单,包括埃博拉病毒,马尔堡病毒,尼帕病毒和亨德拉病毒等等。研究员们长久以来对蝙蝠这个特质感到疑惑不解,一直在试图搞清楚是什么机理让蝙蝠超越其他可以传播疾病的小动物,成为更高效的病毒储存库。平均每种蝙蝠能传播病毒的种类,甚至比啮齿类还要多。

吸血蝙蝠的骨骼

吸血蝙蝠的骨骼。

美国疾控中心(CDC)旗下期刊 Emerging Infectious Diseases 新发表的一项研究指出了这个问题的根源:蝙蝠是唯一可以飞翔的哺乳动物。

在飞行期间,蝙蝠的新陈代谢水平会增长15-16倍,相比之下,奔跑得精疲力竭的啮齿类动物新陈代谢水平只会增长7倍,而大多数鸟类在飞行期间新陈代谢水平只会增长2倍。

为什么新陈代谢水平增长是关键?随着新陈代谢水平的提升,体温也会升高——这就像发烧一样可以缩短疾病的存活时间,增加大多数动物存活的概率。我们已经知道更高的体温可以激发许多免疫反应,包括产生更多抗体。

所以,本质上,蝙蝠就是持续不断地在发高烧。文章的作者推测,这一高烧机制可以作为“一种强有力的选择因素,降低了最近在蝙蝠中发现的各种病毒对其天然宿主的毒性”。换句话说,蝙蝠可以感染疾病,但疾病很难导致它们的死亡——这使它们成为了高效的病毒传播者。

如果你是只蝙蝠的话,这是个好消息。不过如果你是人类的话,就没那么好了。

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