小行星也有光环

光环,是一种很难发现的现象。在1977年以前,天文学家还认为,太阳系里只有一个天体拥有光环,那就是土星。而在不久以前,人们已知拥有光环的太阳系天体,也仅限于土星、木星、天王星和海王星这4颗比地球还大的行星。现在,天文学家又发现了一颗新的带环天体,不是一颗行星,而是一颗小行星——直径250千米的10199号小行星女凯龙星(Chariklo)。

巴西国家天文台的费利佩·布拉加-里瓦斯(Felipe Braga-Ribas)领导了这一发现,他说:“我们当时并不是为了要寻找光环,我们也没觉得像女凯龙星这么小的天体能够拥有光环,所以这个发现,以及我们在这个系统中看到的大量细节,完全是意外的惊喜。”

艺术想象画

如果站在女凯龙星这颗小行星的表面,你可能会看到这样的场景。图为艺术想象画。

2013年6月3日,女凯龙星从一颗名为UCAC4 248-108672的恒星前方经过,在南美洲的部分地区可以看到小行星将恒星遮掩的现象。布拉加-里瓦斯领导的天文学家团队,正是观测了这次小行星掩星现象,才发现了那些光环。他们在掩星发生之前和发生之后,分别看到两次恒星视亮度的下降。不仅如此,通过在7个不同的地点观测,这些科学家能够比较这此现象发生的时刻,从而推算出关于光环的朝向、形状、宽度等更多的信息。

观测表明,这些光环宽达20千米,到小行星的距离相当于地月间距的大约1/1000。除此之外,天文学家推测,在小行星的这两条光环之间,可能还有一颗小小的卫星。

天文学家推测,这些光环可能是天体碰撞的遗迹。果真如此的话,这就会给“卫星是由更细碎的物质碰撞聚集而成”这一观点提供依据。围绕恒星旋转的行星也是通过同样的过程形成的。

女凯龙星周围的光环

女凯龙星周围的光环,可能是天体碰撞的结果。天文学家还推测,光环中可能存在一颗小卫星。图为艺术想象画。

这些光环现在还没有官方命名,但这些天文学家已经给它们起了昵称,分别是欧亚波奎(Oiapoque)和丘伊(Chuí),这是巴西南北两端两条河流的名字。

由于掩星现象非常罕见,能够向我们透露许多关于小行星的信息,因此每当有小行星掩星发生时,天文学家都会投入极大的热情去观测它。

这一发现发表在3月26日出版的《自然》杂志上。

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